2 de febrero de 2014

Endulzando al mundo

Pese a que Paraguay es “la cuna del ka’a he’e”, China se destaca industrialmente en el rubro. Sin embargo, PureCircle South America SA, instalada en nuestro país, es la subsidiaria PureCircle Limited, que viene desarrollando el cultivo de esta dulce planta y pretende en unos años también procesarla para venderla al mundo. Por Silvana Bogarín Toledo. (ABC color)
PureCircle Limited, radicada en Malasia, donde está su refinería de stevia (ka'a he'e), tiene también su planta de extracción en el sur de China, país con más de 30.000 ha plantadas y principal productor del mundo. Sus oficinas comerciales están en los cinco continentes. Empezó en el mundo hace 10 años, y en Paraguay está desde 2009. “Se busca que Paraguay se posicione al menos en el segundo lugar como productor de stevia, y por qué no, en el transcurso de los años, en el primer lugar”, afirma Fernando Chilavert, director general de PureCircle South America SA.
Una de las grandes ventajas de Paraguay, pese a que no tiene volumen comparado con China, donde se cultiva desde hace 40 años, es que las primeras plantas salieron de nuestro país y fueron a Japón, donde se mejoró la variedad. Luego se trasladó a China por cuestiones de mano de obra y disponibilidad de tierra para plantar, que hoy es también el primer país industrializador del producto.

Como la materia prima se ubicó en ese país asiático, las industrias de extracción se instalaron alrededor de ella. Chilavert aclara que todo lo que se hace de stevia en PureCircle tiene la misma calidad, de donde sea que provenga la hoja, porque la empresa tiene como una patente el método de extracción, lo que significa que las hojas de todo el mundo pasan por un proceso de selección de calidad, logrando que el producto sea siempre el mismo.
El trabajo agrícola se inició en Paraguay en 2009, y hasta la fecha se cultivan sus plantas en más de 800 ha, y otras 600 ha en otros países de Latinoamérica. En 2012, esta firma envió al extranjero el 64 % de todas las exportaciones de stevia del país, según sus registros.
Cuando arrancó, los productores cultivaban en un cuarto de ha, sin embargo, hoy el que empieza plantando ka’a he’e, como mínimo lo hace en media ha, y hay productores que incluso llegan hasta a 20 ha. Pero del total, 90 % son pequeños productores, y 10 % grandes.
La empresa tiene cinco variedades registradas como propiedad de PureCircle, creadas en Paraguay con tecnología local. “Exportamos nuestra tecnología”, afirma Chilavert, quien recuerda que la Food and Drug Administration, a fines de 2008, y la Unión Europea a fines de 2012, aprobaron el alto porcentaje de calidad y contenido de steviol glucósido en el producto, algo que se logra cuando la planta es de buena calidad.
La proyección de la multinacional es que cuando obtengan en el país la producción de stevia de 2000 a 2500 ha, que permita tener una planta industrial de extracción de 400 a 500 ton. métricas funcionando todo el año, las hojas que cosechan en Paraguay y en el mundo, se procesen aquí. “Hoy estamos enviando todo a Asia, porque la industria está allá. Pero nosotros ya tenemos la propiedad, y para iniciar la obra civil, que requiere de casi USD 22 millones, necesitamos de un volumen de ha que permita generar suficiente materia prima. Allí empezaremos la construcción de la fábrica en Itapúa”, anuncia Chilavert.
Cuenta que más de la mitad de la producción está justamente en el sur del país. “Estamos produciendo en casi todos los departamentos de la Región Oriental. La idea es contar en este 2014 con aproximadamente 1800 ha de plantas, para disparar el proyecto industrial”, agrega. Sus clientes son Coca Cola, Pepsi Cola, Nestlé, entre otros, y también firmas locales como Frutika, El germano, Agua Bes y un edulcorante de mesa.
Durante estos cuatro años de trabajo en el país, la compañía desarrolló la parte agrícola, trabajando con más de 1300 productores independientes, así como también con 55 ha propias que sirven de vivero y para las pruebas.
La forma en la que trabajan con ellos es cobrándoles el derecho de uso de la planta y asegurándoles comprar toda la producción. “El productor nos vende y se le paga, al mismo tiempo se le descuenta la deuda con la empresa por el uso de sus plantines, que es entre 20 y 25 % del total”, refiere.
La empresa tiene cinco variedades registradas como propiedad de PureCircle, creadas en Paraguay con tecnología local. “Exportamos nuestra tecnología”. (Fernando Chilavert, director general de PureCircle South America SA).
Variables
El precio mundial está definido por el precio de la hoja en China, que tiene el 99 % de las hectáreas del mundo, oscila entre G. 7800 y G. 8500 por kilo, según variedad y cantidad. En promedio, la producción es de 2900 a 3300 kg/ha sin riego; con riego va a cerca de los 4000 kg/ha en condiciones normales. PureCircle South America SA exportó 380.000 kg en 2012. En 2013 iniciaron los envíos recién en diciembre porque la fábrica en China estaba sin espacio, aun con los productos de la zona.
silvana.bogarin@abc.com.py
Fuente: ABC color

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